まったく老化しない!? がんの治療で役に立つかもしれない、不思議な動物って?

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まったく老化しない!? がんの治療で役に立つかもしれない、不思議な動物って?

2016.01.06

提供元:マイナビ進学編集部

まったく老化しない!? がんの治療で役に立つかもしれない、不思議な動物って?

ほ乳類の中には、がんにかからない細胞を持つ動物がいるのだそうです。その生態やがん治療へ応用する試みについて紹介します。

この記事をまとめると

  • 人類の役に立つかもしれない動物、ハダカデバネズミ
  • 体内に多くのヒアルロン酸を持っていることで、がんになりにくい
  • ますます需要が高まる医療の研究で、彼らが役に立つかもしれない

ネズミが人類の救世主となる!?

「ハダカデバネズミ」という動物をご存じでしょうか? 産まれたての赤ちゃんのように毛のないボディに出っ歯が生えた口元と、そのまんまのネーミングをつけられているこのネズミ。その見た目から、なんとなく「キモかわいい」なんて呼ばれることもあるようです。

しかし、このハダカデバネズミは、実は人類にとってはとても大切な存在になるかもしれないようです。ハダカデバネズミの体の仕組みを利用して、現在、がん治療の研究が行われているのです。

ハダカデバネズミは、アフリカに生息するネズミの一種です。地中にコロニーをつくり、最大300頭もの大規模な群れを形成しています。哺乳類には珍しい昆虫のような「女王制度」があり、それぞれが役割を担った集団生活を行っている珍しい動物です。

彼らは実験用マウスと体の大きさはほぼ同じですが、寿命はなんと、マウスの10倍近く。30年近くも生きることができるのです。それだけでなく、彼らはガンマ線を打ち込んだり、腫瘍を移植したり、発ガン物質を注射したりしても、がんになりません。そんな彼らの不思議な生態が、研究者の注目を集めているのです。

がんにならない理由は、ヒアルロン酸だった!?

最近の研究で、彼らががんにかからない理由は「ヒアルロン酸」にあるということが明らかにされました。ヒアルロン酸は全ての動物の体内にある化学物質で、主な役割は細胞の結合ですが、細胞の数を増やすなど、その制御にも関係しています。ハダカデバネズミは、細胞の周りに非常にたくさんのヒアルロン酸を持っているのです。

これまでヒアルロン酸はがん細胞の発達を促進していると考えられていました。しかし、ハダカデバネズミへの実験により、ヒアルロン酸は発達を促進しているのではなく、がん細胞の増殖を「調整」している可能性がある、ということが分かったのです。

ハダカデバネズミは体内のヒアルロン酸密度が高いことで皮膚の弾力性が増しているため、小さくて狭い地下でも大勢で暮らすことができており、その特性ががんを防ぐ役割を果たしているかもしれない、というのです。彼らの研究が進めば、がんの治療に役立つ新しい発見があるかもしれませんね。

高齢化を迎える社会において、需要が高まる医療研究

こうしたがんの研究などを行っているのが、「医療研究者」です。医療研究者は、人間が病気になるメカニズムを解明することはもちろん、薬や動物にあたりながら、医療に役立つ研究を行うのも仕事です。

集団生活をしつつ、長生きして老化もしないというハダカデバネズミのような動物は、医療研究者にとってはとても注目すべき存在だったのですね。今後ますます高齢化を迎える社会において需要が高まる医療について、新しい発見を行い、私たちの健康的な生活に関わっていく医療研究者は、とてもやりがいのある仕事ではないでしょうか。

この記事のテーマ
医学・歯学・薬学・看護・リハビリ」を解説

病気やケガなどによる身体機能や生理機能の変化を治療し、健康な生活が送れるようにするのが、医療の役割です。今日のように高齢化が進んだ社会では、健康で長生きできるようなサポートも重要です。これらの役割を担うのが、医師、薬剤師、看護師、理学療法士などの専門家です。医師であれば解剖学や病理学、薬剤師であれば薬学など、それぞれが専門的な知識と技術を身につけ、連携することで医療の質を向上させる方法も学びます。

「医学・歯学・薬学・看護・リハビリ」について詳しく見る

この記事で取り上げた
「医学」
はこんな学問です

病気を予防して健康を維持することや、病気を治療して健康を取り戻すことを通じて、人の命を守り人生の質を向上させることを目的とした学問である。専門分野としては、人の体の機能と構造について研究し、病気の原因を明らかにする「基礎医学」、衛生学や法医学・犯罪学など医学と社会の関わりについて考察する「社会医学」、基礎医学の成果に基づいて実際に病気を治療するための研究を行う「臨床医学」などがある。

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